Petrolio: cos’è, come viene estratto e perchè è importante l’oro nero

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Petrolio

Ormai sappiamo tutti cosa sia il petrolio, ma non tutti sanno come venga estratto e raffinato questo liquido altamente infiammabile e altrettanto inquinante. Vediamo più da vicino come funziona l’intero processo che fa arrivare a noi il petrolio come combustibile, e scopriamo insieme perchè l’oro nero è così importante. 

Cos’è il petrolio

Il termine petrolio deriva dal latino e significa etimologicamente “olio di roccia”: si tratta di un combustibile che viene estratto per lo più da giacimenti che si trovano negli strati superiori della crosta terrestre. In quanto combustibile, il petrolio è composto principalmente da idrocarburi (idrogeno e carbonio) e da altre sostanze che vengono definite impurità (come lo zolfo) e che non sono utili alla combustione.

Il petrolio non viene utilizzato puro, ma deve essere trasformato: è quindi la materia prima dalla quale si ricavano altri combustibili quali la benzina, il gpl, il gasolio, il cherosene e via dicendo.

Come viene estratto il petrolio

PetrolioIl petrolio viene estratto con appositi impianti detti pozzi petroliferi, composti da una pompa meccanica e da un foro nel sottosuolo. I pozzi petroliferi possono essere di mare o di terra, ma il principio di funzionamento è il medesimo: viene effettuato un foro nel sottosuolo e viene estratto il petrolio. 

Naturalmente, una volta che la materia prima viene estratta, viene portata nelle raffinerie: è qui che vengono prodotti gli idrocarburi impiegati in moltissimi settori.

I Paesi produttori di Petrolio

Attualmente, i maggiori Paesi produttori di Petrolio sono: Russia, Arabia Saudita, Stati Uniti, Iraq, Cina, Canada e Iran. Tali Paesi naturalmente destinano gli idrocarburi prodotti in parte alla propria economia interna e in parte alla vendita: il petrolio è diventato una risorsa fondamentale e non è un caso se negli anni moltissime guerre sono state determinate proprio da questo fattore.

Tra i Paesi che invece consumano maggiori quantità di petrolio troviamo gli Stati Uniti in prima linea, seguiti da Cina, Giappone, India, Russia, Brasile, Emirati Arabi Uniti, Canada e Germania.

Perchè il petrolio è importante?

Come abbiamo appena accennato, il petrolio è stato la causa scatenante molte guerre: questa materia prima ha infatti un’importanza fondamentale perchè viene utilizzata per alimentare praticamente tutti i veicoli che circolano sulla Terra. Il problema è che si tratta di una risorsa limitata e si teme che presto le risorse di petrolio esauriscano: per questa ragione i Paesi sviluppati cercano di appropriarsi dei giacimenti petroliferi sparsi sulla Terra e soprattutto nei mari. Anche se forse, a ben vedere, sarebbe meglio indirizzarsi verso altre fonti di energia alternative e, perchè no, magari anche rinnovabili! 

Il problema dell’inquinamento

Un problema legato al petrolio, risorsa che come abbiamo visto ricopre un ruolo cruciale per tutti i Paesi, è anche quello dell’inquinamento. Sia dai pozzi petroliferi che dalle raffinerie infatti derivano emissioni altamente nocive, sia per l’ecosistema marino che per la nostra stessa esistenza. I pozzi petroliferi, con il tempo, presentano inevitabilmente dei cedimenti strutturali e questo si traduce in perdite di inquinanti all’interno dei mari. Dalle raffinerie invece vengono liberati gas serra e altri inquinanti che potrebbero compromettere la nostra stessa salute. Ne vale veramente la pena?